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Douleurs abdominales : définition et causes

Douleurs abdominales : définition et causes

Comment se caractérisent les douleurs abdominales ?

Les douleurs abdominales, que l’on appelle aussi souvent ‘‘maux de ventre’’ ou ‘‘maux d’estomac’’, se ressentent dans l’abdomen. L’abdomen est la région du corps située entre le thorax en haut et le petit bassin en bas, contenant la plus grande partie des organes digestifs.

On peut, schématiquement, diviser l'abdomen en deux parties :

  • la cavité abdominale, en avant, contenant la plupart des organes du système digestif entourés de péritoine.
  • le rétropéritoine, en arrière, contenant une partie du système urinaire.

Bien que la douleur puisse survenir des tissus de la paroi abdominale qui entourent la cavité abdominale (comme la peau et les muscles), le terme douleur abdominale est généralement utilisé pour décrire une gêne provenant d’organes au sein de la cavité abdominale. Les organes de l’abdomen incluent l’estomac, l'intestin grêle, le côlon, le foie, la vésicule biliaire, la rate, et le pancréas.

La portion inférieure de la partie décrite précédemment est le bassin qui contient la vessie et le rectum, ainsi que la prostate chez l’homme et, chez la femme, l’utérus, la trompe de Fallope et les ovaires. Il est souvent difficile de savoir si les douleurs au bas de l’abdomen viennent du bas du ventre ou du bassin (douleurs pelviennes).

Occasionnellement, la douleur peut être ressentie dans le ventre bien qu’elle provienne d’organes qui sont proches, sans pour autant être à l’intérieur de la cavité abdominale. C’est le cas, par exemple, pour les problèmes liés à la partie inférieure des poumons, les reins, et l’utérus ou les ovaires. D’autre part, il est aussi possible que la douleur provenant d’organes du ventre puisse être ressentie à l’extérieur du ventre. Par exemple, la douleur causée par une inflammation pancréatique peut être ressentie dans le dos. On décrit ce type de douleur comme étant de la douleur projetée (ou référée) parce que son origine ne provient pas de l’endroit où elle est ressentie.

Quelles sont les causes des douleurs abdominales ?

Les douleurs abdominales sont générées par l’inflammation d’un organe (par exemple, appendicite, diverticulite, colite) par étirement ou distension d’un organe (par exemple, occlusion intestinale, blocage du canal biliaire par des calculs, gonflement des tissus du foie par inflammation hépatique), ou par l’arrêt de l’irrigation sanguine de l’organe (par exemple, colite ischémique).

Cependant, pour compliquer un peu les choses, les douleurs abdominales peuvent aussi se manifester sans inflammation, distension ou arrêt de l’irrigation sanguine. Un exemple important, en l’occurrence, est le syndrome du côlon irritable (SCI), aussi nommé syndrome de l’intestin irritable ou colopathie fonctionnelle. Les causes des maux de ventre chez les patients atteints du SCI ne sont pas clairement définies, mais on estime qu’elles proviennent soit de contractions anormales des muscles intestinaux (par exemple, les spasmes) ou d’une sensibilité anormale des nerfs des intestins qui génère des sensations douloureuses (hypersensibilité viscérale). On fait souvent référence à de la douleur fonctionnelle car aucune anormalité spécifique reconnaissable qui expliquerait la cause n’a été établie pour le moment.

Auteur :

Tanguy

 

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